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To All the Fry’s I Loved Before: Elegía por la mejor cadena de electrónica de Occidente

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Es un sábado por la mañana perezoso y estoy sentado en el asiento del pasajero del Ford Comet 1962 restaurado de mi padre de camino de un extremo a otro de mi ciudad natal. Al llegar a la autopista, miro a mi derecha para ver el conocido One Infinite Loop, con el campus de Apple al final del carril.

Había muchas carreteras que conducían a Campbell, California, pero si venía de Cupertino, estaba seguro de pasar por todo tipo de titán tecnológico en su camino. En aquel entonces, gigantes del Valle como AOL, Compaq (antes de que fuera HP), Hewlett Packard y Yahoo formaban parte de la gira, y podían ser fácilmente su vecino de al lado, ya que eran el principal empleador de casi todos los padres de su escuela.

Para satisfacer las necesidades de los ingenieros que construyeron y programaron algunos de los primeros semiconductores basados ​​en silicio, surgieron docenas de tiendas de electrónica y pasatiempos en el Área de la Bahía. Pero ninguno fue tan prolífico, tan reconocible y tan querido entre sus clientes (al menos por un tiempo) como Fry’s Electronics.


«Tus mejores compras están siempre en Fry’s … ¡Garantizadas!»

Fundada en Sunnyvale, California, en 1985 por tres hermanos y otro socio, el primer eslogan de la cadena fue «Ventanilla única para profesionales de Silicon Valley» … quizás no tan atractivo como las campañas de marketing modernas, pero una declaración de propósito eficaz sin embargo. Las tiendas tenían una amplia variedad de productos electrónicos, componentes, bocadillos y … oh sí, incluso Playboy revistas.

Casi todas las tiendas (todas excepto la de Wilsonville, Oregon) conservaron un «tema», uno que se extendía tanto a los elementos de diseño exterior como interior. Mi tienda local en Campbell estaba decorada con estilos kitsch del Antiguo Egipto, con enormes maquetas de faraones y efigies del Rey Tut vigilando las últimas ventas de tarjetas gráficas o acondicionadores de aire.

Decoraciones electrónicas de Fry¡Ponle gasolina a ese platillo! Sí, el de Fry era … único. (Crédito: Sally Payne en Flickr)

Antorchas masivas de llama falsa iluminarían la punta de las pirámides en el techo de la tienda por la noche, y los parlantes retumbantes en el frente reproducirían sonidos atmosféricos de criptas crujiendo al atravesar las puertas de entrada. Si alguna vez quisiéramos mezclarlo, mi papá podría conducir a cualquiera de los otros lugares dentro de unas pocas millas para transportarnos al Lejano Oeste, el sitio de una invasión alienígena, o de regreso a las ruinas del Imperio Azteca.

Al utilizar elementos de diseño únicos incorporados en la tradición de cada ubicación, la empresa encontró una manera de destacarse en un mar de tiendas de electrónicos utilitarios y monótonos apoyándose en la «experiencia de compra», una noción vaga en el comercio minorista en la época de Fry’s. subir a la prominencia. La tienda también ganó fama en el área por su profunda selección de inventario aparentemente improvisado, con artículos como piezas de PC oscuras y accesorios de tubería aleatorios en la misma sección.

Estos pasillos sin rumbo estaban flanqueados por la «fila de caja», la firma de la compañía, donde las grandes luces de sirena intermitentes señalaban las filas de los clientes hacia el cajero que esperaban, con la ayuda de un asociado de ventas convertido en controlador de vuelo que dirigía el tráfico desde una escalera en lo alto .

Decoraciones electrónicas de FryEntra … ¡la tumba de A / V! (Crédito: PCMag)

Durante los buenos tiempos (cuando exactamente esos varían, dependiendo de la generación de compradores a los que pregunte), casi todos los miembros del personal de sus respectivos departamentos conocían su categoría de principio a fin, y a menudo salía de un Fry sabiendo más sobre tecnología y electrónica que en la era de los inicios de Internet, antes de que todos los productos fueran revisados ​​el mismo día que salían a la venta, la base de conocimientos colectiva del departamento de componentes de Fry local podría significar la diferencia entre tener una PC de vanguardia durante los próximos cuatro años, o caminar a casa con un limón.

Pasillo de GPU de Fry's ElectronicsEl pasillo de la GPU en los últimos años (verano de 2019). Tenga en cuenta los estantes inferiores vacíos a la derecha. (Crédito: PCMag)

Claro, esa gente trabajaba a comisión. Pero maldita sea si no se lo ganaban sabiendo la respuesta a casi todas las preguntas antes de que tuvieras la oportunidad de hacerlas. Mi padre, que era ingeniero informático, solía entablar discusiones animadas con el personal de ventas sénior sobre qué tarjeta gráfica era la adecuada para el último juego que estaba intentando jugar, o las ventajas de la refrigeración por aire sobre este «nuevo material de refrigeración líquida». eso estaba comenzando a ser tendencia en la escena de los entusiastas de las PC cuando estaba ingresando a la escuela secundaria. Es como si cualquiera que encontraras en el piso fuera parte del Geek Squad, antes de que Geek Squad fuera siquiera una cosa.

Pero el personal de ventas especializado con habilidades aún más especializadas cuesta dinero, y en este país, pagar más por la calidad puede ir en contra de las realidades del mercado …


Comercio minorista estadounidense, codificado

Ninguna empresa es inmune a las presiones de un mercado cambiante, e incluso la «experiencia de Fry» no fue suficiente para mantenerla a flote entre competidores de rápido crecimiento como Best Buy, Newegg y, ¡por supuesto! – el gigante de Amazon. Al igual que Radio Shack antes, Fry’s vio márgenes cada vez más reducidos en artículos pequeños y componentes para aficionados, ya que la fabricación de productos electrónicos y semiconductores dejó Silicon Valley para trasladarse al extranjero.

La carrera hacia el fondo (perpetuada por tiendas como Target y Walmart) golpeó con más fuerza a las tiendas especializadas como Fry’s. En los años transcurridos desde la fundación de Fry’s, el mercado había hablado: los consumidores prefieren abrumadoramente el modelo de compra de «comida rápida». Si una hamburguesa va a tener el mismo sabor en Kansas que en California, entonces un Micro Center, Target o Walmart también deben ser iguales. A la mayoría de las personas apenas les gusta aprender nuevos números de pasillo, y mucho menos si necesita girar a la izquierda oa la derecha en la estatua de un minero de pan de la era de la fiebre del oro para encontrar un CD-ROM con algún software antivirus.

Computadoras portátiles Fry's ElectronicsFila de portátiles, una sombra de lo que era antes, alrededor de 2019 (Crédito: PCMag)

La demanda de kits de soldadura y piezas de radio DIY HAM se desvaneció y se convirtió en ventas más fáciles y favorables a las comisiones, como televisores y electrodomésticos, y la experiencia (y el entusiasmo) del personal de ventas pareció desvanecerse a la par. Y al igual que Radio Shack antes, quizás Fry’s fue solo eso: un brillante ejemplo de su época, tanto en la victoria como en la derrota.

Hoy en día, la gente acude a sitios como el nuestro en busca de consejos sobre qué producto tecnológico es el más adecuado para el trabajo. Redes enteras de sitios web y paquetes de gurús de reseñas de YouTube en 2021 están en el lugar de los miembros del personal de antaño, y aunque el trabajo puede no ser tan similar, el objetivo final sigue siendo el mismo: recomendar los mejores productos y advertir contra los peor.

Estantes para electrónica de FryFry está en su gloria. (Crédito de la imagen: SteelWool en Flickr)

Para colmo de males, la empresa también sufrió un duro golpe cuando se descubrió que un ejecutivo, Ausaf Umar Siddiqui, había malversado (y apostado de inmediato) aproximadamente 87 millones de dólares destinados a los vendedores y proveedores de las tiendas. Aunque esto sigue siendo objeto de especulación, se sospecha que muchas de las relaciones con los proveedores que Fry’s había estado construyendo durante décadas se rompieron como resultado de que no se les pagaba a los proveedores, lo que podría haber provocado (aunque nuevamente, esto permanece en el mundo de la teoría). a los estantes vacíos que se volvieron indicativos de la experiencia de Fry en sus últimos años. Si visitaste uno en los últimos días, sabes a qué me refiero.


Una vez más

«Ojalá hubiera una manera de saber que estás en los buenos tiempos antes de que realmente los dejes». Andy Bernard

Recuerdo mi último viaje a la ubicación de Campbell hace unos siete años (aunque, por supuesto, no sabía que sería el último, en ese momento), y ver cuánto había permanecido igual mientras el resto del mundo había cambiado. alrededor. Quizás como un presagio de los tiempos, el estacionamiento del Home Depot de al lado era un lugar libre para todos, lleno de camionetas de alta gama y SUV de lujo en una fila esperando para entrar desde la vuelta de la esquina. Mientras tanto, me las arreglé para conseguir un lugar en Fry’s justo al lado de la vieja escalera mecánica, ahora desactivada y polvorienta, para vagar por los pasillos en busca de un transmisor FM con un conector para auriculares de 3,5 mm. Bastante fácil para Fry’s, ¿verdad?

¿El viaje fue nostálgico? Algo así, al menos en la forma en que uno debe sentirse al visitar una ciudad donde la acería cerró hace 30 años. ¿Pero obtuve lo que vine a buscar? Ni siquiera cerca.

Estantes para electrónica de FryAntiguas glorias relegadas al pasillo de la impresora. (Crédito: PCMag)

En la búsqueda de un transmisor que pudiera usar para conectar un iPhone al estéreo de mi auto (el puerto AUX se había cortado), vi que los estantes de la tienda, previamente llenos hasta el punto de derramarse, estaban vacíos y simplemente encontré a una persona que podría indicarme la dirección correcta resultó ser una aventura en sí misma. Atrás quedaron las bulliciosas multitudes de clientes, la música de seis menús de juegos diferentes a todo volumen a la vez, o las aparentemente interminables filas de televisores y computadoras portátiles sentadas una al lado de la otra, las pantallas resplandecientes con los últimos avances de películas o anuncios rodantes de productos en la tienda. En su lugar, solo hilera tras hilera de estantes casi vacíos, marcados por el ocasional tchotchke de menos de $ 10.

Lista de componentes electrónicos de FryPasaron muchas horas antes del gran tablero friki. (Crédito: PCMag)

Se sentía frío, vacío y sin vida. Nada estaba donde solía estar, incluidos muchos de los antiguos pasillos exclusivos para aficionados que tendrían ese papel que estaba buscando si hubiera estado en ese mismo lugar diez años antes. Mientras salía de la tienda con las manos vacías (y de camino al Micro Center calle abajo, donde hizo encontrar lo que estaba buscando), sentí una punzada en mi corazón. De alguna manera supe, incluso entonces, que Fry’s nunca volvería, y todos los sarcófagos de poliestireno del mundo no iban a cambiar eso.

Bombas de baño de FryVisto antes del final, en Fry’s: bombas de baño y perfume de marca. (Crédito: PCMag)

Al escribir este artículo, he estado revisando Facebook periódicamente, y la efusión de dolor y amor que he visto de amigos en casa, en toda una pequeña cadena de electrónica regional que apenas salió de California, dice más de lo que este artículo podría decir. . Está claro que Fry’s Electronics significó mucho para muchas personas en Silicon Valley. Para mí, aunque es imposible precisar por completo qué ayudó dónde, sé que debo una gran parte de mi obsesión de toda la vida por la tecnología a los miembros del personal de Fry’s.

Para aquellos de nosotros que estuvimos allí durante su apogeo, Fry’s Electronics fue una experiencia de compra diferente a cualquier otra cosa. Claro, Best Buy era más limpio, y Micro Center generalmente tenía más existencias en la parte posterior, pero Fry’s tenía todo lo que un apasionado de la tecnología necesitaba para encontrar un nuevo pasatiempo, aprender sobre un nuevo juego o ver cómo se construyen las PC de escritorio en tiempo real. . Si no te gustaba la tecnología entrar en una tienda de Fry’s Electronics … bueno, era un poco difícil odiarla una vez que estabas saliendo.


Entonces, ¿quién va a comprar un Old Fry’s?

En la noche del 24 de febrero de 2021, Fry’s anunció en su ahora desaparecido sitio web que la compañía cerraría todas sus operaciones de manera efectiva de inmediato, físicas y digitales, señalando la pandemia como el giro final de un cuchillo muy largo y prolongado.

Entonces, la única pregunta que queda ahora es qué será del muy edificios exclusivos por los que se conocía a Fry’s? Cuando un Walmart cierra sus puertas en la región, queda un gran almacén vacío gigante que puede tener cualquier nombre antiguo (posiblemente un Home Depot, si la empresa así lo desea).

Exterior del edificio de FryPhoenix Fry’s: templo azteca de la tecnología. (Crédito: Wikimedia Commons)

Pero, ¿quién va a alquilar un edificio con una nave alienígena que se estrella contra el frente? ¿Uno con una entrada inspirada en los gobernantes mayas de una era antigua? En cierto modo, la desaparición de Fry habla de las tendencias más generales en Estados Unidos; el auge del monocultivo en el comercio minorista, la desaparición de las bases de clientes relevantes a nivel regional y, en última instancia, la lección de lo que sucede cuando intentas hacer algo un poco diferente …

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