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Un consultor tecnológico ciego encuentra su vocación

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En 2005, Julian Vargas compró un Nokia 6620 de AT&T por alrededor de $100. El teléfono ejecutaba el sistema operativo Symbian y AT&T le envió una tarjeta de memoria cargada con el software TALKS, que brindaba acceso de texto a voz a casi todas las características y funciones del teléfono, esto en un momento en que la mayoría de los teléfonos solo tenían teclados numéricos. a excepción de los caros BlackBerry y Palm Treos. El iPhone y Android aún no existían.

“Tener eso [Nokia] teléfono fue un cambio de juego para mí”, dijo Vargas, quien ha estado legalmente ciego toda su vida. “Eso fue algo, tener de repente un teléfono que me decía todo tipo de cosas a las que nunca antes había tenido acceso, como la intensidad de la señal, el nivel de la batería… Si recibía un mensaje de texto, lo leía y , aún más importante, pude responder al mensaje”.

Una de las mejores características para Vargas y otros usuarios ciegos de esos rudimentarios teléfonos inteligentes Nokia fue que podían usar el software TALKS para almacenar números en una lista de contactos. Hasta ese momento, Vargas tuvo que memorizar sus contactos.

Los teléfonos inteligentes han evolucionado a pasos agigantados desde entonces. Y Vargas, que ahora tiene 53 años y vive en el Valle de San Fernando, cerca de Los Ángeles, ha hecho una especie de carrera capacitando a otras personas ciegas en el uso de teléfonos inteligentes, parlantes inteligentes y todo tipo de tecnología digital, incluso hornos de microondas.

ScripTalk

ScripTalk

Hoy, Vargas pasa relativamente poco tiempo en su computadora. Son principalmente las aplicaciones en sus teléfonos inteligentes las que lo ayudan a pasar el día. Está muy interesado en la aplicación Seeing AI de Microsoft, que describe como la navaja suiza de las herramientas ciegas. Habla texto tan pronto como aparece frente a la cámara del teléfono inteligente, puede leer texto escrito a mano e identifica diferentes denominaciones de moneda. Vargas también usa una aplicación que funciona con ScripTalk de En-Vision America, el programa gratuito mediante el cual las farmacias colocan una etiqueta RFID del tamaño de una moneda de veinticinco centavos en el fondo de los frascos de medicamentos recetados. Usando la aplicación o una pequeña pieza de hardware independiente, se leerá en voz alta toda la información en la etiqueta de la receta. A veces, Vargas necesita otro par de ojos para ayudarlo. En esos momentos, es probable que recurra a Be My Eyes, una aplicación en la que un voluntario vidente en una videollamada en vivo describe para el usuario invidente lo que muestra la cámara de su teléfono inteligente. También mantiene una lista de otros recursos de iOS en su sitio web.

“Siento que Dios nos dio a cada uno de nosotros cierto talento, cierta habilidad”, dijo Vargas. “Y no creo que tuviéramos la intención de quedárnoslo para nosotros”.

A lo largo de la carretera

Vargas y su hermano menor se criaron en una familia católica observante en la ciudad de Nueva York. Ambos nacieron con una condición genética rara conocida como amaurosis congénita de Leber (LCA). Alrededor de 2003, a la edad de 33 años, la ya limitada visión de Vargas comenzó a decaer. Sabía que llegaría el momento porque la LCA es una enfermedad degenerativa que no tiene cura ni tratamiento. No mucho después, resolvió comenzar la transición de usar un software de aumento para su computadora con Windows a una aplicación que hiciera tanto aumento como lectura de pantalla. Su objetivo era llegar al punto en que pudiera usar simplemente un lector de pantalla JAWS y sin ampliación para hacer lo que necesitara en su PC.

“Cuanto más aumenta la ampliación, menos espacio en pantalla obtiene”, explicó Vargas. “Cuando obtiene un aumento de hasta cuatro, cinco o seis veces, tiene tan poco espacio en la pantalla que se vuelve poco práctico usar la lupa y se da cuenta de que es hora de ir a un lector de pantalla”.

Aunque Vargas nunca fue a la universidad, tomó cursos de computación a fines de la década de 1990 en un centro vocacional en California. Se describe a sí mismo como un autodidacta que se dio cuenta de que tenía la habilidad de descubrir cómo usar todo tipo de dispositivos electrónicos. Su carrera como entrenador pagado para usuarios ciegos de tecnología comenzó después de un período de ayudar a sus amigos sin cobrar. A esto le siguió una serie de presentaciones en organizaciones de servicios para ciegos, incluido el Instituto Braille, el Consejo de Ciudadanos con Baja Visión Internacional y la Federación Nacional de Ciegos (NFB). La noticia de sus habilidades tecnológicas se extendió hasta el punto en que las presentaciones de Vargas en su capítulo de la NFB del Valle de San Fernando atrajeron a personas que normalmente no asistían a las reuniones.

“No quiero que la gente dependa de mí”, dijo Vargas. “Le digo a la gente desde el principio que mi objetivo es lograr que no tenga que saber nada de ellos después de un tiempo”.

Vargas pronto se convirtió en un habitual de la Conferencia anual de tecnología de asistencia organizada por la Universidad Estatal de California, Northridge (CSUN). La reunión de CSUN, que presenta equipo y software para ayudar a los ciegos, sordos y otras personas con discapacidades, se conoce como el «CES de la tecnología de asistencia». En 2009, después de que la ubicación de la conferencia se mudara al sur de San Diego, comenzó una versión en miniatura de la reunión llamada Best In Tech en el Valle de San Fernando. En el último donde habló Vargas asistieron cerca de 500 personas.

Otra forma en que Vargas se mantuvo al tanto de los desarrollos tecnológicos fue escuchando programas de radio y televisión por cable que se centraban en el tema, en particular «The Tech Guy», el programa de llamadas de fin de semana sindicado a nivel nacional que emana de la influyente estación de noticias y entrevistas del sur de California KFI-AM. . En 2004, un nuevo presentador llamado Leo Laporte se hizo cargo del programa. A lo largo de los años, Vargas pasó de ser uno de los oyentes que pedían ayuda a ser alguien a quien Laporte consideraba una autoridad en accesibilidad, que ayudaba a responder las preguntas de los oyentes ciegos que luchaban con sus computadoras y dispositivos móviles. La radio ha sido durante mucho tiempo una importante fuente de información para las personas ciegas, y Laporte ha notado que recibe muchas llamadas de oyentes ciegos o familiares que llaman en su nombre.

nokia 6620

nokia 6620

Vargas recuerda haber llamado al programa cuando recibió su Nokia 6620 y cómo Laporte estaba genuinamente interesado en saber cómo era usarlo para una persona ciega. Posteriormente, el locutor de radio permitió a Vargas promover la reunión Best In Tech en el aire. Eventualmente, Laporte animó a Vargas a dar su número de teléfono, dirección de correo electrónico y sitio web (www.techjv.com).

“Julian es muy generoso con su tiempo”, dijo Laporte. «Es un tipo realmente bueno».

El respeto es mutuo.

“A Leo no le asusta recibir llamadas de oyentes ciegos”, dijo Vargas, quien también escucha la red de podcasts tecnológicos de Laporte, TWIT.tv. “Él acepta que personas como yo participen en el programa”.

Laporte dijo que puede sentir la frustración de sus radioescuchas ciegos cuando llaman a «The Tech Guy». Intenta imaginar el desafío de usar un teléfono inteligente o una computadora, o vivir sin ellos, en este mundo moderno.

“Como usuario vidente, mi experiencia con la tecnología de accesibilidad nunca será la misma que la de alguien que no puede ver lo que está pasando”, explicó Laporte. “Comprendo lo difícil que es y quiero ayudar, pero realmente no puedo representar a esa audiencia, por lo que es muy importante que las personas que ayudan a las personas ciegas con la accesibilidad sean ciegas porque solo ellos pueden entender realmente los problemas. ”

Laporte y Vargas han adoptado los parlantes inteligentes en casa a lo grande. Mientras que Vargas tiene varios sabores de Amazon Echo y un Google Home en su casa, Laporte tiene parlantes inteligentes de Amazon, Google y Apple en prácticamente todas las habitaciones de su casa. Pero en lo que respecta a Laporte, los dispositivos habilitados para voz no han estado a la altura de sus expectativas de lo que pensó que sería una tecnología transformadora.

“No creo que Siri, Echo de Amazon o el Asistente de Google sean tan buenos como podrían o deberían ser”, dijo Laporte. “Y no están mejorando a la velocidad que pensé que podrían”.

Pagar hacia adelante

Además de llamar al programa de radio «The Tech Guy» y hacer presentaciones tecnológicas en vivo ante grupos de ciegos, Vargas ha hecho correr la voz en podcasts. Se ha desempeñado como coanfitrión de un podcast llamado «Todo sobre los teléfonos inteligentes», disponible en el sitio web del Servicio de Lectura de Audio por Internet de Los Ángeles (AIRSLA). Un grupo que fundó en 2012 para discutir todo, desde alta tecnología hasta no tecnología, solía reunirse en persona hasta la pandemia. Desde marzo de 2021, Breaking Blindness Barriers se reúne en Zoom y AIRSLA convierte sus reuniones en un podcast.

Los parlantes inteligentes son una de las cosas que Vargas ayuda a sus clientes ciegos a aprender a usar. También lo es el GPS. Enseñó a Bob Acosta, un cliente de mucho tiempo, cómo seguir las instrucciones de viaje habladas en voz alta en su iPhone dando un paseo con él alrededor de la cuadra.

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Acosta es un maestro de historia jubilado de la escuela secundaria en Chatsworth, CA, que ha sido ciego de nacimiento. Le ha pagado a Vargas por docenas de sesiones de dos horas para ayudarlo con sus propias necesidades tecnológicas y las de su esposa Ruth Ann, que también es ciega. Ahora, con 82 años, Acosta usa su iPhone para escuchar mensajes de texto y audiolibros, así como para transmitir juegos de sus equipos deportivos favoritos. Y gracias a Vargas, aprendió a emparejar sus audífonos con su teléfono.

VoiceOver en el iPhone

VoiceOver en el iPhone

Acosta obtuvo su primer iPhone en 2013, pero inicialmente renunció a dominar el dispositivo y luego se lo dio a su nieto.

“No creo que un ciego pueda aprender esto”, dijo en ese momento.

Pero entonces un amigo ciego le presentó a Vargas, quien le dijo: “Tú puedes hacerlo”.

Acosta graba las lecciones con Vargas para que pueda repasar el material, en caso de que necesite repasar las cosas. Dijo que le gusta el hecho de que Vargas nunca le diga que usar la tecnología es fácil y que no hay preguntas tontas durante las sesiones de entrenamiento.

Acosta puede llamar a Vargas para obtener orientación remota, que viene sin cargo para los clientes que pagan por las lecciones. Ocasionalmente, un cliente que paga solo una lección se comportará como si después tuviera llamadas de seguimiento ilimitadas. No funciona de esa manera.

“La gente cree que te puede llamar a las 2:00 de la mañana”, se quejó Vargas.

Acosta había estado ciego toda su vida cuando comenzó a trabajar con Vargas. Pero la mayoría de los clientes de Vargas acaban de quedar ciegos y luchan contra la depresión y la amargura. Las solicitudes de ayuda se han ralentizado durante la pandemia, en parte por la necesidad de hacer el primer entrenamiento de forma presencial. Vargas dice que una vez que una persona ciega domina los conceptos básicos para usar un teléfono inteligente, puede realizar sesiones posteriores de forma remota.

“No quiero que la gente dependa de mí”, dijo Vargas. “Le digo a la gente desde el principio que mi objetivo es lograr que no tenga que saber nada de ellos después de un tiempo”.

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