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Telescopio espacial Hubble toma imagen del cometa más grande, una roca helada de 80 millas

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El telescopio espacial Hubble de la NASA tomó recientemente una imagen del cometa más grande registrado.

La agencia espacial quería confirmar el tamaño del cometa, que ha sido apodado Bernardinelli-Bernstein en honor a los astrónomos que lo descubrieron. El martes, la NASA anunció que el núcleo del cometa, la parte central del cometa, mide unas 80 millas de diámetro, que es unas 50 veces más grande que los cometas típicos de nuestro sistema solar.

En términos de masa total, Bernardinelli-Bernstein se estima en 500 billones de toneladas, lo que, según la NASA, es 100,000 veces mayor que los cometas estándar que se encuentran más cerca del Sol.

“Siempre hemos sospechado que este cometa tenía que ser grande porque es muy brillante a una distancia tan grande. Ahora confirmamos que lo es”, dijo David Jewitt, profesor de astronomía de la Universidad de California en Los Ángeles, coautor del estudio del Hubble sobre el cometa, que confirma su tamaño.

Tamaños de cometas

(NASA)

Inicialmente, se estimó que el cometa tenía entre 62 y 124 millas de tamaño cuando los astrónomos vieron por primera vez la roca helada en imágenes archivadas tomadas por el Observatorio Interamericano Cerro Tololo en Chile en 2014.

En enero, la NASA usó el Hubble para tomar cinco fotos de Bernardinelli-Bernstein. Sin embargo, el objeto estaba demasiado lejos para que las imágenes discernieran completamente el núcleo del cometa. En cambio, las imágenes también captaron la coma del cometa, la esfera parecida a una nube alrededor del cuerpo helado.

Imágenes de cometas

(NASA)

El coma resulta del calentamiento del cometa a medida que viaja más cerca del Sol. Entonces, para eliminar el coma, los astrónomos crearon un modelo de computadora capaz de eliminar el brillo intrusivo de las imágenes y dejar el núcleo intacto.

Según la NASA, el cometa Bernardinelli-Bernstein se encuentra actualmente en el borde de nuestro sistema solar, viajando a 22,000 millas por hora. Pero no te preocupes, nunca se acercará a la Tierra. El acercamiento más cercano del cometa ocurrirá en 2031 cuando alcance 1 billón de millas del Sol, que está un poco más lejos que la órbita de Saturno.

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“El cometa Bernardinelli-Bernstein sigue una órbita elíptica de 3 millones de años, llevándolo tan lejos del Sol como aproximadamente medio año luz”, agregó la NASA. “El cometa está ahora a menos de 2 mil millones de millas del Sol, cayendo casi perpendicular al plano de nuestro sistema solar”.

El anterior poseedor del récord del cometa más grande es C/2002 VQ94, que se extiende a lo largo de 60 millas. Pero a pesar de que Bernardinelli-Bernstein es el nuevo líder, es posible que no mantenga el récord por mucho tiempo.

«Este cometa es, literalmente, la punta del iceberg de muchos miles de cometas que son demasiado débiles para ver en las partes más distantes del sistema solar», dijo Jewitt. Por lo tanto, es posible que algún día los astrónomos identifiquen un cometa aún más grande que acecha en el borde de nuestro sistema solar en la Nube de Oort, donde probablemente residen billones de cometas.

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