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Telescopio espacial Hubble detecta la estrella más lejana jamás vista

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Resulta que a los viejos telescopios espaciales se les pueden enseñar nuevos trucos: el Hubble de la NASA, que se lanzó a la órbita terrestre baja en 1990, descubrió recientemente una estrella sin precedentes tan distante que requirió una combinación de los instrumentos sofisticados del telescopio y lentes gravitacionales para detectarla.

Apodada Earendel por los astrónomos, la estrella emitió su luz en los primeros mil millones de años del universo, según la NASA, lo que la convierte en la estrella individual más lejana que jamás hayamos visto. Esto marca un «salto significativo» más allá del récord de distancia anterior del Hubble, dijo la agencia, citando la detección de una estrella en 2018 unos 4 mil millones de años después del Big Bang.

Para encontrar a Earendel (que significa «estrella de la mañana» en inglés antiguo), Hubble aprovechó la lupa de la naturaleza, un efecto conocido como lente gravitacional; el telescopio miró a través del espacio deformado por la masa del enorme cúmulo de galaxias WHL0137-08, que magnificaba la luz de la estrella lo suficiente como para ser percibida.

La estrella recién detectada, unas 50 veces la masa de nuestro Sol y millones de veces más brillante, está tan lejos que su luz tardó 12.900 millones de años en llegar a la Tierra, y se nos aparece ahora como cuando el universo tenía solo 7 años. % de su edad actual. Anteriormente, los objetos más pequeños vistos a tal distancia eran cúmulos de estrellas indistinguibles.

«Casi no lo creímos al principio, estaba mucho más lejos que la anterior estrella de mayor corrimiento al rojo más distante», dijo en un comunicado el astrónomo Brian Welch de la Universidad Johns Hopkins. El descubrimiento, publicado en la revista Naturalezase realizó en base a los datos recopilados durante el programa RELICS (Reionization Lensing Cluster Survey) del Hubble.

«Normalmente, a estas distancias, las galaxias enteras se ven como pequeñas manchas, con la luz de millones de estrellas mezclándose», dijo Welch. «La galaxia que alberga esta estrella ha sido magnificada y distorsionada por lentes gravitacionales en una larga media luna que llamamos Arco del Amanecer».

El nuevo telescopio James Webb de la NASA, que cuenta con una alta sensibilidad a la luz infrarroja, hará un seguimiento del hallazgo y, con suerte, aprenderá más sobre el brillo, la temperatura y la composición de Eärendel. Es poco probable que el cuerpo celeste sea una de las estrellas de primera generación de nuestro universo, pero los astrónomos están ansiosos por obtener información sobre el entorno del cosmos primitivo.

«Con Webb, podemos ver estrellas incluso más lejos que Earendel, lo que sería increíblemente emocionante», dijo Welch, «Es como si hubiéramos estado leyendo un libro realmente interesante, pero comenzamos con el segundo capítulo y ahora tendremos un oportunidad de ver cómo empezó todo».

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