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¿Se puede trabajar con el Wi-Fi gratuito de Amtrak? Lo probamos para averiguarlo

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A los estadounidenses les gusta estar en movimiento. La AAA dice que más de 100 millones de personas viajaron para las vacaciones de 2021, incluso con la amenaza de Omicron arrasando la nación. Y si bien puede conducir con su teléfono en modo de punto de acceso o pagar un ojo de la cara por el Wi-Fi de la aerolínea, los autobuses y trenes tienen una ventaja sobre esos medios de viaje: el Wi-Fi gratuito.

Amtrak ha ofrecido Wi-Fi en algunos trenes desde 2010 y en rutas de mayor distancia desde 2016. Con un nuevo software de prueba para probar, pensé en subirme a un tren y ver si la calidad de Wi-Fi notoriamente cuestionable ha mejorado. mejorado en los últimos años.

En 2019, antes de que la pandemia afectara los viajes de negocios, Amtrak realizó 32 519 241 viajes. Más del 38% de ellos estaban en la columna vertebral del Corredor Noreste de ocho estados, desde Boston hasta Washington. (La siguiente ruta más popular es el Pacific Surfliner de Los Ángeles a San Diego, con el 8,5 % de los viajes). Alrededor del 14 % de los viajeros viajaron en las rutas de larga distancia de Amtrak, como las épicas rutas de Nueva York a Chicago o Chicago a Seattle.

Así que elegí tres rutas para probar. Primero, el tren 190 va de Nueva York a Boston por la mañana. Atraviesa pueblos de cercanías y ciudades medianas en el Corredor Noreste, a lo largo de vías propiedad de Amtrak y ferrocarriles de cercanías.

El tren 448 es parte del Lake Shore Limited de larga distancia a Chicago y cruza parcialmente la zona rural de Massachusetts en una línea de carga CSX de vía única. Amtrak tiene poco control sobre lo que sucede allí, así que es mi representante de los trenes de campo traviesa.

Finalmente, el Tren 64 va desde Toronto hasta la ciudad de Nueva York; Lo monté de Albany a Nueva York, en vías propiedad de Amtrak y Metro-North de Nueva York.

El mapa de conexiones de datos interrumpidas en el viaje (arriba; tenga en cuenta las vistas con pestañas) se ve peor de lo que realmente fue la experiencia. En muchos de los casos de conexión interrumpida, el teléfono transfirió algunos datos; simplemente no pudo mantener una prueba de Ookla completa de 30 segundos mientras viajaba a gran velocidad. Eso significa que las aplicaciones con ráfagas como las páginas web y el correo electrónico probablemente seguirán funcionando, pero las aplicaciones que necesitan una conexión continua como Zoom y la transmisión probablemente tartamudeen.

Viajar en Amtrak durante la pandemia se sintió un poco más seguro que estar en un avión, aunque solo fuera porque generalmente tenía dos asientos para mí solo; la gente simplemente no está tan apretada como en los aviones. Amtrak dice que su sistema de ventilación intercambia aire fresco cada 4-5 minutos. Un ventilador expulsa el aire del tren y trae aire fresco filtrado. Si bien Amtrak no da detalles sobre el nivel de filtración de sus filtros, el punto importante es que el aire sucio sale del tren.

Los trenes están mejor equipados para la tecnología que los aviones. Cada par de asientos tiene dos puertos de CA de 120 voltios y, según mi experiencia, siempre han funcionado. Los vagones de café tienen mesas grandes en las que puede extenderse. Y todos los trenes, al menos supuestamente, tienen Wi-Fi gratis en la red «Amtrak_WiFi», aunque como verás, eso no siempre es cierto.

Tren de embarque 190

Abordar nuestro tren a Boston en la estación Penn de Nueva York

Cómo funciona el Wi-Fi de Amtrak

La mayoría de los trenes de Amtrak usan módems celulares que «agregan el ancho de banda disponible de todos los principales operadores estadounidenses», según Fierce Wireless. Junto con grandes antenas en el exterior del tren en lugar de la pequeña antena de su teléfono dentro de un gran tubo de metal, el sistema Wi-Fi obtiene una señal celular mejor y más confiable que su teléfono.

En el Corredor Noreste, Amtrak se ha mudado a un sistema diferente: una «red en la vía» privada con puntos de acceso conectados por fibra a aproximadamente 0.8 millas de distancia. Esa nueva red llegó primero a los trenes Acela Express y luego a los trenes del Corredor Noreste.

Dentro de los trenes, cada vagón tiene dos o tres enrutadores 802.11ac o 802.11n, principalmente de la firma francesa Acksys, que se especializa en conectividad en trenes. También analizamos algunos equipos de TP-Link y Extreme Networks, aunque ninguno de esos enrutadores parecía funcionar. Tal vez estaban siendo eliminados. (Amtrak no respondió a dos solicitudes de comentarios ni respondió a ninguna de mis consultas sobre sus sistemas y tecnología).

Cómo probamos el Wi-Fi de Amtrak

Para descubrir los secretos del Wi-Fi de Amtrak, trajimos un software de gran impacto. Ekahau fabrica dispositivos diseñados para medir Wi-Fi empresarial, y Ekahau Sidekick le permite mapear la nube de Wi-Fi a su alrededor y usar estadísticas integrales para mejorar su red. El nuevo Ookla Wind prueba no solo la velocidad de la red, sino también las llamadas caídas, la transmisión de video e incluso qué bandas de frecuencia usa una red en un lugar determinado. Usaremos Wind más a lo largo del año, incluso en nuestras historias de prueba insignia de las redes móviles más rápidas.

Nota de los editores: Ookla y Ekahau son propiedad de Ziff Davis, la empresa matriz de PCMag.

Tablero de salida de la estación sur

El tablero de salida en la estación sur de Boston

Wi-Fi de Amtrak frente a su teléfono

Nuestras pruebas mostraron que el Wi-Fi de Amtrak es mucho más confiable que la conexión celular de su teléfono, en los tres trenes. (Es decir, cuando funciona, vea lo que sucedió en nuestro segundo viaje).

También es de uso completamente gratuito, sin límites de datos como puede tener el modo de punto de acceso de su plan de telefonía celular.

Desafortunadamente, está limitado, severamente. Nuestras pruebas mostraron un límite de carga y descarga de 3Mbps en nuestros tres trenes, con latencias realmente largas de 67-83ms, más largas de lo que mostraron nuestros teléfonos celulares. Puedes usar Zoom, pero será difícil. El sistema también parecía bloquear YouTube con frecuencia.

El Wi-Fi de Amtrak es menos seguro que su teléfono; no está protegido con una contraseña o encriptación. Si eso le preocupa, use una VPN o su punto de acceso personal.

Ya sea que el Wi-Fi del tren o el punto de acceso de su teléfono sea una mejor opción, se trata de la compensación entre velocidad y confiabilidad. Es bueno tener ambos: usar el punto de acceso de su teléfono la mayor parte del tiempo, pero poder recurrir al Wi-Fi del tren cuando ingresa a una zona muerta.

Sin embargo, tener Wi-Fi gratis y la capacidad de conectarse a su teléfono realmente supera lo que ofrecen las aerolíneas.

Tren #1: Tren 190, Nueva York-Boston

Salí de Nueva York alrededor de las 7 a. m. y me dirigí a Boston en una de las líneas de cercanías más antiguas y concurridas del país.

Nuestro software Ekahau nos mostró dos o tres puntos de acceso de la marca Acksys en cada automóvil, con al menos un 802.11ac y un 802.11n. También hubo algunos enrutadores TP-Link 802.11n mezclados, aunque nuestro dispositivo nunca se conectó a ellos. La intensidad de la señal realmente no cambió dependiendo de dónde estaba en el automóvil: los automóviles están cubiertos de manera bastante uniforme.

Cobertura wifi en tren

Nuestro software Ekahau mostró una clara cobertura Wi-Fi en este vagón de tren

No es difícil hacer el trabajo en este tren, sin importar en qué red esté. Si está haciendo llamadas telefónicas, AT&T, Verizon y T-Mobile fueron básicamente confiables todo el tiempo.

Para los datos, mis conexiones de T-Mobile y Verizon se cayeron de vez en cuando, pero generalmente se recuperaban rápidamente. No podría notar ningún problema con el correo electrónico o la navegación web. T-Mobile tuvo alrededor de 10 minutos de tiempo muerto en Greenwich, CT, y tanto T-Mobile como Verizon tuvieron algunos problemas en la estación de trenes de Providence.

Todas las redes celulares eran mucho más rápidas que el sistema Wi-Fi de Amtrak, por lo que valió la pena el abandono ocasional. AT&T y Verizon promediaron más de 50Mbps de bajada y 10Mbps de subida, y T-Mobile estuvo a 143Mbps de bajada y 25Mbps de subida. Ese tipo de velocidades te permiten descargar programas completos de Netflix o almacenar videos mientras el Wi-Fi de Amtrak avanza lentamente.

Un teléfono 5G definitivamente ayuda con la cobertura de T-Mobile en este corredor. A lo largo de los suburbios de Nueva York y Connecticut, nuestro teléfono T-Mobile se aferró a la banda independiente 71 5G, la tecnología de menor frecuencia y mayor distancia del operador. Los teléfonos más antiguos pueden tener problemas de cobertura si no pueden alcanzar esa frecuencia.

Este fue un tren tremendamente productivo para mí. Con mi propia conexión de T-Mobile, conseguí nuestra exclusiva sobre 5G de ondas milimétricas en los mercados navideños de Nueva York y la presenté cuando llegamos a Boston. Probablemente no habría podido hacer eso en un vuelo, ya que el vuelo implica mucho más esperar cosas: pasar por seguridad, esperar para abordar y pasar por los procedimientos de despegue y aterrizaje. También tenía dos asientos enormes para mí solo.

Llegué a Boston a las 11 am, relajado y cómodo.

Tren #2: Tren 449, Boston-Albany

Para mi segundo viaje, tomé el tren Lake Shore Limited desde Boston, MA hasta Albany, NY. El tren continúa hacia Chicago, a menudo viajando a través de áreas muy rurales en vías que se utilizan principalmente para el transporte de mercancías.

Este tren es más representativo de la experiencia nacional de Amtrak: lento y poco frecuente, pero ofrece a las personas en lugares como Pittsfield, MA, una salida sin tener que conducir. El viaje dura tres horas en coche, pero cinco en tren. Solo estás en este si no tienes otras opciones.

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Mi tren solo tenía dos vagones de pasajeros: un vagón Amfleet II, donde la mayoría de los estudiantes universitarios se me unían para regresar a casa, y un vagón combinado de café y clase ejecutiva. El autocar Amfleet II tiene aún más espacio para las piernas que el autocar del Corredor Noreste, y me sentí cómodo durante todo el viaje.

Cobertura desordenada

Algo no andaba bien en el vagón de pasajeros del Tren 449, como muestra este diagrama de Ekahau

El tren 449 fue donde encontré los mayores problemas, tanto Wi-Fi como celular. El automóvil de pasajeros tenía dos enrutadores 802.11n de Extreme Networks, según nuestro software de encuestas Ekahau. Mirando la encuesta de espectro en el automóvil, descubrí que su banda de 5 GHz estaba desactivada y que no estaban dando direcciones IP a mis dispositivos, incluso en 2.4 GHz. En otras palabras, el Wi-Fi no funcionó en el automóvil de pasajeros durante todo el viaje de seis horas.

Un conflicto de equipo puede haber sido el problema. En el automóvil de clase ejecutiva/café combinado, volvimos a esos confiables enrutadores Acksys 802.11ac, que brindan sus confiables 3Mbps. Los conductores dijeron que los controles del enrutador de todo el tren estaban en el vagón cafetería, por lo que si tiene problemas con el Wi-Fi de Amtrak, el vagón cafetería es claramente el lugar para sentarse.

Eso fue especialmente frustrante porque, si bien el Wi-Fi era mucho más lento que el celular, era mucho, ¡mucho!, más confiable. Nuestra conexión de datos de T-Mobile estaba prácticamente muerta entre Springfield y Pittsfield, y Verizon tartamudeaba a través de gran parte del centro y oeste de Massachusetts. La conexión parpadeante de Verizon significaba que querrías almacenar videos en caché, y que probablemente terminarías presionando ‘recargar’ en las páginas web con más frecuencia de la que te gustaría. AT&T lo hizo mejor.

Para las llamadas de voz, AT&T fue bastante confiable, pero T-Mobile y Verizon redujeron el 10 % de nuestros intentos de llamadas.

Quedó claro aquí que hay dos experiencias en línea diferentes de Amtrak: una mejor en Amtrak y las rutas de pasajeros estatales, y una mucho peor en las líneas de carga del país.

Espacio para las piernas

¡Mucho espacio para las piernas en el tren 449!

Tren #3: Tren 64, Albany-Nueva York

El Maple Leaf se desliza por la vasta extensión del estado de Nueva York, conectando la ciudad con las Cataratas del Niágara, a 480 millas de distancia. (Solía ​​llegar hasta Toronto, pero eso terminó con la pandemia). Y lo hace todo casi tan rápido como conducir, especialmente en la carrera de 53 millas por hora, 141 millas entre Nueva York y Albany.

A la luz del día, este es uno de los viajes en tren más bonitos de Estados Unidos. Siéntese en el lado derecho hacia el sur y pasará la mayor parte de su tiempo mirando el ancho río Hudson.

Cobertura limpia

Este vagón de Tren…

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