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Rocket Lab para construir, lanzar y aterrizar cohetes reutilizables en Virginia

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El resplandor rojo de un cohete se volverá más común en los cielos de Washington, DC Rocket Lab USA, la startup cuyo cohete Electron de peso ligero ganó una parte notable del negocio de lanzamiento de satélites pequeños, anunció el lunes que construirá una fábrica para su próximo cohete de neutrones más grande en Wallops Island, Virginia.

Wallops, un lugar en la costa este de Virginia a unas 110 millas al sureste de la capital de la nación que alberga una instalación de la NASA, ya estaba en el radar de Rocket Lab como un sitio de lanzamiento de Electron. La compañía de Long Beach, California, que hoy basa ese vehículo en un sitio en la Isla Norte de Nueva Zelanda, ahora espera inaugurar los lanzamientos de Electron desde Wallops este año.

representación de las instalaciones de fabricación y operaciones de Rocket Lab en Virginia

Representación de las instalaciones de fabricación y operaciones de Rocket Lab en Virginia

Rocket Lab también nombró a Wallops como sitio de lanzamiento para Neutron, un vehículo de 131 pies de altura diseñado para entregar 8 toneladas de carga útil a la órbita terrestre baja y luego regresar a aterrizar en su sitio de lanzamiento. Pero aún tenía que decir dónde construiría este cohete, principalmente mediante el uso de maquinaria robótica para la colocación rápida de su estructura compuesta de carbono.

“Todo el vehículo de lanzamiento se fabricará en esa instalación”, dijo el fundador y director ejecutivo de Rocket Lab, Peter Beck, en una conferencia de prensa el lunes. Saldrán cohetes enteros de esos cobertizos.

La fábrica empleará hasta 250 personas y, con un centro de control de misión, abarcará unos 250.000 pies cuadrados. Beck dijo que tener la fábrica adyacente al sitio de lanzamiento facilitará el reprocesamiento de cada vehículo Neutron después de que aterrice en posición vertical cerca de la plataforma.

Ese perfil de misión evoca los aterrizajes verticales de la primera etapa del Falcon 9 de SpaceX, excepto que Neutron regresará con su carenado de carga útil intacto y cerrado después de abrirlo en la altura máxima para expulsar una segunda etapa que terminará de llevar su carga a la órbita.

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Beck no ofreció una estimación para el primer lanzamiento de Neutron, pero le dijo a CNBC en diciembre que Rocket Lab apuntaba a un debut en 2024.

Rocket Lab será el segundo gran inquilino comercial de Wallops. Northrop Grumman ha utilizado este sitio para lanzar su cohete Antares en entregas de carga a la Estación Espacial Internacional desde 2013. Los habitantes de Washington entusiastas del espacio que han aprendido a mirar hacia el sureste para detectar un lanzamiento de Antares: pueden ser difíciles de ver a la luz del día pero inconfundibles. por la noche, ahora tiene más oportunidades de detección de lanzamientos que esperar.

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