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Los satélites Starlink están bombardeando imágenes de astronomía

enero 19, 2022
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Si te gusta tomar imágenes del cielo nocturno, no te sorprendas con una foto bomba de Starlink.

Según un nuevo estudio, el sistema de Internet satelital de SpaceX está causando que aparezcan más «rayas satelitales» en las fotos astronómicas de al menos un observatorio. Aunque no se ha interrumpido ninguna investigación, se espera que el problema crezca a medida que SpaceX y otras compañías lancen miles de satélites de Internet adicionales en los próximos años.

“Descubrimos que la cantidad de imágenes afectadas aumenta con el tiempo a medida que SpaceX despliega más satélites”, escribieron los autores detrás del estudio, que se publicó en la Sociedad Astronómica Estadounidense.

Desde hace años, los astrónomos se han preocupado por el efecto de Starlink en sus observaciones. El sistema de banda ancha de SpaceX actualmente opera más de 1400 satélites activos en órbita terrestre baja, que pueden reflejar la luz a través del cielo. El efecto puede crear una raya a través de las fotos de astronomía y potencialmente arruinar una observación científica.

red starlink

La red de internet satelital Starlink. (mapa satelital.espacio)

La Sociedad Astronómica Estadounidense analizó el problema tomando imágenes de archivo de la Instalación Transitoria Zwicky en el Observatorio Palomar en California entre noviembre de 2019 y septiembre de 2021. Luego, se usaron los datos de las posiciones orbitales de varios satélites Starlink para rastrear si alguno de los objetos en órbita se entrometió en las fotos de archivo.

El análisis encontró 5.301 rayas de satélite atribuidas a Starlink. Además, las rachas crecieron en prevalencia a medida que SpaceX puso en órbita más satélites Starlink.

Un gráfico del estudio.

(Sociedad Astronómica Americana)

“La cantidad de imágenes afectadas claramente aumenta con el tiempo: de menos de una imagen afectada por noche a principios de 2020 a casi 20 imágenes con rayas por noche en la segunda mitad de 2021”, escribió el estudio. «Múltiples satélites (hasta 15) pueden ser visibles en una imagen y, en promedio, hay 1,09 rayas de satélite por imagen afectada».

Sin embargo, las rayas del satélite son generalmente muy pequeñas y bloquean solo el 0,04% de la imagen capturada. Las rayas también ocurren con mayor frecuencia durante las horas del crepúsculo debido a la posición del sol y las órbitas de los satélites Starlink. “A fines de 2020, alrededor del 6% de las imágenes tomadas durante el crepúsculo se vieron afectadas, y esta fracción aumentó a ≈18% en agosto de 2021”, dijo el estudio.

Como resultado, el estudio concluye que las rayas de los satélites plantean un problema mayor para la investigación astronómica de cometas y asteroides, que son más fáciles de detectar durante las horas del crepúsculo. Las imágenes de la instalación transitoria de Zwicky también pueden detectar y enmascarar rastros de satélites. Aún así, las rachas de satélites pueden eventualmente volverse inevitables.

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“Esperamos que esencialmente todas las imágenes ZTF tomadas durante el crepúsculo puedan verse afectadas una vez que el tamaño de la constelación (Starlink) exceda ≈10,000. Si se desplegara toda la constelación (Starlink) de 42.000, cada imagen tomada durante el crepúsculo estaría contaminada con aproximadamente 4 rayas de satélite”, agregó el estudio.

Satélite Starlink equipado con visor

Las preocupaciones de la comunidad astronómica llevaron a SpaceX en 2020 a presentar nuevos diseños para los satélites Starlink para minimizar su brillo en el cielo nocturno. Esto incluye agregar una «visera» especial que puede bloquear los reflejos de la luz solar.

El estudio encontró que los satélites equipados con visor son casi cinco veces más tenues que un satélite Starlink estándar. “Sin embargo, muchas de nuestras observaciones de satélites de tipo visor (≈67%) siguen siendo más brillantes que la recomendación n.° 5 del taller SATCON1”, agregó.

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