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Limpiando el desorden de los desechos electrónicos: la gran tecnología necesita hacer más

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Hombres desmontan dispositivos electrónicos en Ghana, en mayo de 2019 (Foto de Christian Thompson / Agencia Anadolu / Getty Images)

Los desechos electrónicos son uno de los mayores problemas ambientales que enfrenta el mundo. La cantidad de productos electrónicos que se desechan cada año no está completamente cuantificada, pero su impacto sí lo está en el cambio climático cada vez más acelerado. A medida que la tecnología evoluciona, agrava el problema con innumerables productos nuevos. Pero también puede ayudar con soluciones.

Cuando hablamos de desechos electrónicos, estamos hablando de artículos grandes y pequeños, desde un pequeño iPod obsoleto que se encuentra en la parte posterior de un cajón que se tira a la basura hasta una sala llena de servidores que han llegado al final de su vida útil. utilidad y se envían para su reciclaje. Ya sea que estos artículos se envíen incorrectamente a vertederos o se procesen adecuadamente para que sus partes puedan reutilizarse, su eliminación tiene un costo tóxico en la Tierra y los humanos que la habitan.

Los desechos electrónicos potenciales están a su alrededor: la pantalla en la que está leyendo esto, la tableta que usa para transmitir programas, la lavadora inteligente en su sótano. Son las fotocopiadoras y servidores en su lugar de trabajo. Y es el mismo equipo que alimenta Internet, desde sus fuentes hasta el enrutador, lo que le brinda esta noticia.

El Monitor Global de Residuos Electrónicos 2020
Imagen: Asociación mundial de estadísticas de residuos electrónicos

La ONU lidera la Asociación Global de Estadísticas de Residuos Electrónicos, que intenta rastrear la cantidad de residuos electrónicos en el mundo. Divide los desechos electrónicos en seis categorías: equipos de intercambio de temperatura (refrigeradores, aires acondicionados), pantallas y monitores, lámparas, equipos grandes (lavadoras, fotocopiadoras), equipos pequeños (cámaras, altavoces inteligentes) y equipos pequeños de TI y telecomunicaciones. (teléfonos, enrutadores). Mucho encaja en estas categorías, y gran parte abruma a los vertederos.


El estado actual de los desechos electrónicos

La cantidad de desechos electrónicos es incalculable porque no está documentada. La electrónica está integrada en todas las facetas de nuestras vidas, pero tienen ciclos de vida cortos. Y cuando llega el momento de reemplazar un producto, rara vez se elimina de una manera que limite su impacto en el medio ambiente, a pesar de que el 71% de la población mundial se rige por algún tipo de legislación sobre desechos electrónicos.

Cuando se enfrentan a tirar algo a la basura o tener que empacarlo y enviarlo o llevarlo a un centro de reciclaje, la mayoría de las personas eligen la solución más simple para su problema inmediato. «Hemos descubierto que la barrera más grande para el reciclaje adecuado de desechos electrónicos es la educación y la conciencia general», dijo Wesley Poritz, fundador de Big Sky Recycling. «Reciclar plásticos es lo suficientemente confuso, por lo que agregar teléfonos celulares, cargadores, computadoras y otros dispositivos a la mezcla puede ser un poco abrumador». Por lo tanto, la cantidad de dispositivos electrónicos que se encuentran en pilas de basura es simplemente desconocida.

El último informe de The Global E-Waste Statistics Partnership calcula que solo en 2019, el mundo produjo 53,6 megatoneladas de desechos electrónicos, y menos del 18% de eso se documentó y recicló. La tasa de producción de productos electrónicos ha superado la velocidad a la que han crecido los esfuerzos de reciclaje, lo que se convierte en un problema cada vez mayor.

Cuando los desechos electrónicos se mezclan con otra basura, terminan en un vertedero o se incineran. De cualquier manera, se liberan los elementos tóxicos que se encuentran en su interior. Estos pueden incluir mercurio, plomo, cadmio, arsénico, berilio, talio, retardadores de llama de bromo, clorofluorocarbonos, hidroclorofluorocarbonos y más. Se filtran en el suelo, lo contaminan y, finalmente, los grandes cuerpos de agua a los que llegan, provocando la contaminación de la cadena alimentaria y el agua potable. Y al quemarse, los desechos electrónicos liberan el gas cancerígeno dioxina.


¿Reciclar es realmente la respuesta?

Si bien suena como la piedra angular del comportamiento responsable con respecto a los desechos electrónicos, el reciclaje también afecta el medio ambiente. Eliminar los metales preciosos y reutilizables dentro de un artículo y sus componentes es inherentemente un proceso tóxico. Y la basura electrónica no se distribuye por igual.

Quizás como era de esperar, las regiones a las que se les quitan los recursos necesarios para fabricar productos electrónicos son donde esos productos electrónicos se desechan después de su uso. Cuando los productos se desechan a través de programas de reciclaje, a menudo terminan en Asia, África, India y América del Sur, según un informe de la ONU.

Hombre que lleva hardware informático oxidado en el depósito de chatarra
Imagen: Aline Tong / shutterstock.com

Debido al daño que causa a las comunidades, la reutilización de los desechos electrónicos es un factor motivador en muchos países afectados. Es un peligro para las personas que tienen la tarea de descomponerlo a mano sin ninguna protección. Con frecuencia, estas personas son niños. La Comisión Nacional para la Protección de los Derechos del Niño en India descubrió recientemente que niños de hasta ocho años están involucrados en la segregación de desechos electrónicos peligrosos. Greenpeace ha documentado a niños en Ghana desmantelando computadoras y televisores por los metales del interior, mientras que el plástico restante se enciende y libera gases tóxicos. Las poblaciones en general en lugares con vertidos no regulados enfrentan desastres ecológicos y de salud con la contaminación de sus tierras y aguas. El planeta entero está destrozado por las consecuencias del carbono de transportar los dispositivos a estos lugares.

Veena Sahajwalla, profesora de ciencia de materiales en la Universidad de Nueva Gales del Sur, Australia, ha estado trabajando en el concepto de crear pequeñas instalaciones de reciclaje que ella llama microfábricas, que se pueden instalar fácilmente en las comunidades para fomentar un reciclaje más seguro y eficaz. Las microfactorías no solo reciclan materiales: también son capaces de transformarlos, por ejemplo, convertir los plásticos extraídos en filamentos para la impresión 3D.

Una de esas microfábricas ya está en funcionamiento en Australia. La capacidad de crear más de ellos cerca de donde se producen los desechos sería un beneficio ecológico, ya que eliminaría el costo del carbono por transportar desechos electrónicos a largas distancias y beneficiaría a las comunidades que se encuentran a sí mismas como destinatarios no deseados de la basura de otros.

El sudeste asiático está particularmente afectado por la creciente cantidad de desechos electrónicos que importa. En Indonesia, el urbanista Nicholas Kamols y el emprendedor social Brad Clair han encontrado una manera de compensar los desechos electrónicos para ayudar a un área donde muchos carecen de electricidad. Los dos crearon PowerWells, un sistema de energía solar para el hogar hecho de baterías de portátiles desechadas y metacrilato procedente de monitores y televisores.

La energía resultante puede operar luces, cargar teléfonos y hacer funcionar algunos aparatos de CC. Las familias pueden pagar el sistema con productos locales como cañas de bambú y bolsas de hojas de palma tejidas. Además de reutilizar los desechos electrónicos sin tener que descomponerlos, los dispositivos PowerWells a menudo sirven como sustitutos de la quema de queroseno, una práctica que puede causar un daño considerable a los humanos.

Montón de viejos teléfonos inteligentes
Imagen: Poravute Siriphiroon / shutterstock.com

Ningún fabricante importante se está asociando con programas como PowerWells, que es una oportunidad perdida en muchos frentes. El concepto de PowerWells podría ampliarse a países del África subsahariana, por ejemplo, donde solo el 47% de la población tiene acceso a la electricidad.

A menor escala, el enfoque de no intervención de los fabricantes puede resultar beneficioso. La pequeña empresa Sabko Phone, por ejemplo, puede operar relativamente bajo el radar. Esta empresa de Lalitpur, Nepal, compra teléfonos de segunda mano, incluso rotos, y los restaura o los utiliza como repuestos. En un país sin una política de desechos electrónicos que produce 28 kilotoneladas métricas de desechos electrónicos al año, nace de la necesidad.


El derecho a reparar

Sabko puede ser pequeño, pero sus métodos plantean un gran problema: el derecho a reparar. En este caso, no hay rechazo por parte de los fabricantes de teléfonos, pero en muchos lugares de los EE. UU. Y Europa, la legalidad y la capacidad de los consumidores para reparar la tecnología que poseen es cuestionada y está en proceso de cambio.

La Unión Europea ha avanzado en su impulso por el derecho a la reparación, que está diseñado para reducir los desechos electrónicos mediante la extensión de la longevidad de la electrónica. A partir del 1 de marzo, los aparatos electrónicos más grandes como televisores y monitores que se venden en la Unión Europea deben ser reparables durante al menos 10 años, lo que significa que los fabricantes deben garantizar la producción de repuestos. La UE está trabajando para ampliar esa legislación para garantizar que los dispositivos electrónicos más pequeños, como computadoras portátiles, tabletas y teléfonos, tengan garantías más largas y que los compradores y los talleres de reparación tengan acceso a instrucciones y piezas para reparar.

Protesta por el derecho a reparar en enero de 2019 en Bruselas.  (Foto de Thierry Monasse / Getty Images)
Protesta por el derecho a reparar en enero de 2019 en Bruselas. (Foto de Thierry Monasse / Getty Images)

En los EE. UU., Las demandas por el derecho a reparar se están extendiendo por todo el país, mientras los grupos de defensa del consumidor luchan por que las personas tengan acceso a las herramientas y la información que necesitan para reparar sus dispositivos. Pero incluso la legalidad de abrir dispositivos propios para repararlos está en duda. Los fabricantes a veces han incorporado un lenguaje en los acuerdos de licencia que podría poner a los consumidores en riesgo de demandas por simplemente intentar reparar algo que poseen.

Nathan Proctor, director de la Campaña PIRG de EE. UU. Por el derecho a la reparación, dijo que las tácticas de los fabricantes incluyen negarse a poner a disposición información de servicio o vender repuestos, así como exigir a sus proveedores que se nieguen a vender repuestos a otros, para bloquear claves de servicio o contraseñas, y para denegar el acceso a herramientas de diagnóstico.

Audiencia de enero de 2020 sobre el derecho a la reparación en Massachusetts (Foto de David L. Ryan / The Boston Globe a través de Getty Images)
Audiencia de derecho a reparación de enero de 2020 en Massachusetts. (Foto de David L. Ryan / The Boston Globe a través de Getty Images)

“No todas estas restricciones tienen el impacto de hacer que la reparación sea imposible, pero en muchos casos las hace demasiado costosas o inconvenientes”, dijo Proctor. Con tales obstáculos, la mayoría de las personas simplemente reemplazan sus dispositivos en lugar de repararlos, dijo. Debido a que estas prácticas son tan comunes y no son transparentes para los consumidores, muchas personas simplemente compran productos nuevos en lugar de reparar los actuales. La falta de información es el mayor obstáculo al que se enfrenta el movimiento.

“Nuestros mayores desafíos son la creciente conciencia pública y la intensidad de la oposición contra nuestros esfuerzos”, dijo Proctor. Cuando se le preguntó sobre el derecho a reparar, casi el 75% de los estadounidenses lo apoyan, dijo, pero casi la mitad ni siquiera sabe sobre el problema. Sin embargo, su apoyo es crucial, porque existe una presión formidable sobre los legisladores, por parte de los fabricantes y los cabilderos a los que pagan, para que voten en contra de la legislación sobre el derecho a reparar.

«Los legisladores han dicho que sus teléfonos explotaron con los cabilderos de la oposición a medida que avanza la legislación, y muchos legisladores han dicho que estaban francamente sorprendidos por la naturaleza agresiva de la oposición en su cabildeo», dijo Proctor. “Los legisladores tratan muchos temas delicados y, sin embargo, todavía están sorprendidos por la oposición empresarial al derecho a reparar. Se necesitará mucho compromiso público para superar el embate del cabildeo de la industria «.

Sin embargo, la pelea vale la pena. “Reparar dispositivos electrónicos y mantenerlos a su alrededor durante el mayor tiempo posible es la primera línea de defensa para prevenir los desechos electrónicos, crear una economía circular y reducir el impacto ambiental”, dijo Poritz de Big Sky Recycling.


El ciclo de reemplazo vicioso

montón de basura electrónica
Imagen: Kent Chan / EyeEm / Getty Images

Los fabricantes tienen una lista de razones para desalentar la reparación de dispositivos por parte de consumidores o terceros (privacidad, seguridad, etc.), pero un argumento suena cierto: que incluso si la reparación fuera fácil y accesible, las personas …

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