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La NASA lanza un telescopio de rayos X para explorar objetos celestes

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¿Alguna vez se preguntó qué hay dentro de un agujero negro o qué tan brillantes pueden ser los púlsares? La NASA, en colaboración con la Agencia Espacial Italiana, espera encontrar respuestas con su nuevo telescopio de rayos X.

La misión Imaging X-ray Polarimetry Explorer (IXPE) se lanzó hoy en un cohete SpaceX Falcon 9 desde el Centro Espacial Kennedy de Florida en Florida.

Esto marca la primera misión de la NASA dedicada a medir la polarización de los rayos X de los objetos más extremos y misteriosos del universo: restos de supernovas, agujeros negros supermasivos y docenas de otros objetos de alta energía.

«IXPE representa otra extraordinaria novedad», dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA, en un comunicado. «IXPE nos mostrará el universo violento que nos rodea, como las estrellas en explosión y los agujeros negros en el centro de las galaxias, de formas que nunca hemos podido ver».

Después de un lanzamiento exitoso y la separación de la nave espacial, el telescopio entró en órbita esta mañana, dando vueltas alrededor del ecuador de la Tierra a una altitud de aproximadamente 372 millas. Los operadores de la misión recibieron los primeros datos de telemetría de la nave espacial menos de una hora después del despegue.

«Esto es solo el comienzo de IXPE», según el investigador principal Martin Weisskopf del Centro Marshall de Vuelos Espaciales de la NASA. «Tenemos mucho trabajo por delante. ¡Pero esta noche, celebramos!» Weisskopf, que ha realizado experimentos en astronomía de rayos X desde la década de 1970, se le ocurrió la idea del Explorador de polarimetría de rayos X Imagine.

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La nave lleva tres telescopios de última generación con detectores especiales sensibles a la polarización que rastrean y miden cuatro propiedades de la luz: dirección, tiempo de llegada, energía y polarización. Los datos sobre los rayos X entrantes se combinan para crear una imagen que los científicos esperan refinará sus teorías sobre los entornos celestes y los objetos dentro de ellos.

Esta misión, según la NASA, se basa y complementa los descubrimientos de otros telescopios, incluido el Observatorio de rayos X Chandra, buque insignia de la agencia. Está previsto que las primeras operaciones ligeras comiencen en enero.

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