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La NASA enviará cohetes a través de Active Aurora para la ciencia

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La NASA está lista para lanzar un par de cohetes a través de una aurora activa para estudiar la pantalla de luz natural.

A menudo vistas en un clima polar, las auroras boreales (también conocidas como luces del norte) son en realidad una fuente de calor, una que la misión In-Neutral Coupling during Active Aurora (INCAA) espera explorar.

Aquí, en la capa atmosférica más baja de la Tierra, la troposfera, el aire está formado por partículas neutras. Sin embargo, a cientos de millas por encima de nosotros, el aire comienza a cambiar de carácter; energizado por los rayos del sol sin filtrar, el gas que alguna vez fue neutro se transforma en un estado de materia eléctricamente reactivo conocido como plasma.

No está claro dónde termina el gas natural y comienza el plasma; más bien, las dos poblaciones se entremezclan en lo que la NASA llamó «una capa límite extendida», donde las partículas experimentan una fricción constante. «Pero las auroras activas hacen que todo suba de nivel», dijo la agencia espacial.

Las auroras se forman cuando los electrones del espacio cercano a la Tierra viajan a nuestra atmósfera, chocan con partículas neutras y las encienden. «Es como asaltar el campo de fútbol después de un partido universitario», según Stephen Kaeppler, profesor asistente de física y astronomía en la Universidad de Clemson e investigador principal de la misión INCAA.

«La gente en la parte superior del estadio corre hacia el campo y, a medida que te acercas al campo, la multitud se vuelve más y más densa», explicó. «Así es para los electrones que se enfrentan a la creciente densidad neutra de la atmósfera superior».

Aprender cuánta influencia tienen las auroras en esa capa límite es «clave», dijo la NASA, para comprender cuánta energía liberan finalmente en nuestra atmósfera superior. Ingrese a INCAA, que tiene como objetivo medir cómo estos fenómenos naturales cambian la capa donde el plasma se encuentra con el gas neutro.

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INCAA presenta dos cargas útiles, cada una montada en un cohete de sondeo separado: pequeños vehículos de lanzamiento diseñados para pasar unos minutos inspeccionando el espacio antes de volver a caer a la Tierra.

El equipo, ubicado en Poker Flat Research Range en Alaska, espera lanzar sus cohetes hoy en rápida sucesión, alcanzando entre 125 y 186 millas de altitud para medir la temperatura y la densidad del plasma en y alrededor de la aurora.

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