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En busca de café caliente, estos geeks crearon la primera cámara web del mundo

abril 26, 2021
(Imagen: Getty)

Solía ​​viajar mucho, pero como tantos otros, he estado castigado desde marzo de 2020. Incluso extraño los aeropuertos. Para combatir la falta de estimulación visual mientras trabajo desde casa, he estado usando una cámara web en vivo diferente por día, principalmente escenas de Tokio o la que mira por encima de Times Square. No es una experiencia de realidad virtual inmersiva, pero tener la transmisión en vivo abierta en mi segunda pantalla mientras trabajo es una buena diversión.

Según estimaciones de la industria, el mercado global de cámaras web totalizó $ 6.690 millones en 2020, con una tasa de crecimiento proyectada del 8% en la próxima década, la mayoría de los cuales serán para requisitos de seguridad 24 horas al día, 7 días a la semana. Y todo se remonta a una sola cafetera en la Universidad de Cambridge.

Cuando el Dr. Quentin Stafford-Fraser conectó la primera cámara web del mundo en 1991, fue para comprobar si el café había terminado de prepararse en el laboratorio de informática de Cambridge. Todavía se desempeña como investigador a tiempo parcial en el laboratorio y ahora es el director ejecutivo de la consultora de desarrollo de software Telemarq, pero lo localizamos para ver si todavía tiene una cámara web en vivo abierta en una pestaña del navegador.


En 1993, yo era un reportero junior en un periódico del Reino Unido, jugando con el entonces …navegador de mosaicos novedoso con las también nuevas etiquetas HTTP e IMG, que permitían imágenes en una página web. Me encontré con un GIF que se actualizaba cada pocos segundos y mostraba una cafetera en un laboratorio de informática en Cambridge, Reino Unido, un total Estilo Douglas Adams este es el futuro momento. Por favor, retírelo desde allí.
[QSF] La historia comienza un par de años antes, en 1991, de hecho. La cafeína ha sido reconocida durante mucho tiempo como un requisito para una buena informática, desde los días en que tenía que reservar tiempo en una computadora central y las máquinas tragamonedas a menudo solo estaban disponibles a altas horas de la noche. Por lo tanto, necesitaba permanecer despierto o perdería su ranura de red. Aquellos tiempos habían pasado mucho tiempo, pero la cafetera, que producía un café realmente terrible, pero era todo lo que teníamos, seguía siendo crucial para el buen funcionamiento de nuestro grupo de investigación.

Con tantos de ustedes, supongo que muchos se decepcionaron al encontrarlo vacío cuando se acercaron al área.
[QSF] Derecha. El café solo era apetecible si lo tomaba fresco, por lo que aquellos que no estaban en la misma habitación que la máquina tenían una desventaja significativa. Pero nuestro grupo de investigación había estado explorando formas de manejar multimedia en redes informáticas. Era bastante innovador en ese momento, y nos sobró algo de equipo de un experimento anterior. Instalamos una cámara de video CCD en un soporte de retorta y la conectamos a una computadora con una tarjeta de captura de video. (Realmente no había cámaras fotográficas digitales disponibles en ese entonces). Un amigo y yo creamos un programa de servidor para nuestro sistema operativo y capturaba las imágenes periódicamente. Luego, creamos una aplicación rápida de X-Windows que se conectó a ella usando nuestra pila de red y protocolos especiales, y mostró una pequeña imagen del tamaño de un ícono.

captura de pantalla de cómo se veía la cámara de la cafetera en los años 90
Imagen: Quentin Stafford-Fraser

¿Cuánto tiempo se tardó en montar esta configuración?
[QSF] Creo que todo el proyecto duró aproximadamente una tarde, aunque solo fue posible gracias a toda la investigación que se había realizado en el grupo durante años. De todos modos, significaba que todos podíamos echar un vistazo a una esquina de nuestras pantallas, dondequiera que estuviéramos en el laboratorio, y ver el estado de la cafetera, lo que les dio a todos la oportunidad de obtenerla cuando estaba recién preparada.

Esta habría sido una imagen en escala de grises, ¿verdad? Cuantos pixeles?
[QSF] Sí, escala de grises, pero bromeamos que el café era bastante gris de todos modos. Probablemente unos 120 píxeles cuadrados.

¿Qué tipo de configuración de potencia informática tenías en ese entonces?
[QSF] Inicialmente, teníamos un bastidor de computadoras VME de placa única y lo ejecutamos en una de esas, pero después de un tiempo cambiamos el hardware a una computadora Acorn Archimedes.

Durante dos años funcionó en una red cerrada. Cuéntenos cómo la cafetera se hizo famosa en la naciente World Wide Web.
[QSF] Bueno, como mencionaste anteriormente, en 1993, HTML acababa de obtener la etiqueta IMG, y la gente comenzaba a incluir imágenes estáticas en sus páginas web: diagramas de su investigación, los logotipos de su institución académica e incluso imágenes de mascotas y seres queridos. unos. Eso sí, era mucho más difícil conseguirlos en formato digital en ese entonces. Recuerde, ni siquiera teníamos teléfonos móviles, ¡y mucho menos con cámaras!

De todos modos, nos preguntábamos qué pasaría si, cuando un navegador solicitara una imagen, no volví el mismo cada vez. No sabíamos qué pasaría, porque los estándares para muchas cosas que damos por sentado ahora, como el control sobre las cachés del navegador, aún no se habían eliminado. Pero teníamos una fuente de imágenes que cambiaban constantemente, la cámara de la cafetera, para poder probarla. Mis colegas Dan y Martyn modificaron el servidor para que también pudiera responder a las solicitudes HTTP, y en noviembre de 1993 se puso en marcha y nació la primera cámara web.

Se hizo historia friki. Todos en el mundo, no solo en el laboratorio donde trabajaba, podían ver si la cafetera estaba recién hecha.
[QSF] Sí, se convirtió en un meme popular en la web temprana, mucho antes de que “meme” se usara en ese contexto. Fue extraordinario. Parte de la atracción fue la locura de usar equipos raros y costosos para hacer algo tan divertido y trivial.

¿Diría que también estaba sucediendo algo más?
[QSF] Allí estaba algo un poco más profundo aquí también, creo. Hasta ese momento, casi todo lo que había visto en la web era estático y predecible; cuando regresó a una página web, sabía que probablemente sería la misma que la última vez que la visitó. Pero aquí, después de explorar un mundo de enlaces electrónicos, volviste a aparecer en el mundo real, en un lugar que nunca antes habías visitado, y viste lo que estaba sucediendo allí. ahora mismo. Para la mayoría de las personas, hasta este punto, ver una imagen en vivo de cualquier ubicación remota requería que una gran empresa de radiodifusión hubiera estacionado un camión grande allí primero. Puede que la nuestra no haya sido una visualización muy compulsiva, ¡pero fue un comienzo!

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Definitivamente fue otro de esos momentos de cultura digital, similar a cuando se encendió internet.
[QSF] No teníamos idea de su importancia en ese momento, pero personas de todo el mundo me han localizado para entrevistarme durante las décadas posteriores.

Y luego llegó el día en que la Coffee Pot Cam se apagó.
[QSF] Sí, eso fue en agosto de 2001. El laboratorio se estaba mudando a una nueva ubicación y decidimos que probablemente había cumplido su propósito. Pero en ese momento era bien conocido, y la decisión fue noticia de primera plana tanto en Londres Veces periódico y el El Correo de Washington. La última imagen enviada desde el servidor web fue con todos nuestros dedos presionando el botón de terminar al mismo tiempo.

¿La cafetera aún vive, pero ya no está en el laboratorio?
[QSF] Fue comprado por Der Spiegel revista, y creo que todavía está en su oficina en Alemania. Sin embargo, no creo que lo hayan usado. ¡Probablemente tengan mejor sabor a café! Nosotros también, ahora. La venta nos compró una buena máquina y suficiente café para una eternidad.

La persona mira la cámara de seguridad del hogar en su teléfono inteligente, la cámara en el fondo
Imagen: Getty

Finalmente, tenemos que preguntar, ¿tiene alguna ventana de navegador abierta en su computadora en este momento, con una cámara web?
[QSF] Ah, bueno, sí, de hecho lo hago, pero no es nada exótico. Uno de mis pasatiempos ahora es la domótica; Soy un gran admirador de un proyecto de código abierto llamado Home Assistant, que me permite conectar una gran cantidad de dispositivos en la casa y hacer cosas interesantes al combinarlos. Y, da la casualidad, algunos de esos dispositivos son cámaras. Por el momento, tengo seis de ellos mirando hacia el jardín, el camino de entrada y los campos circundantes. ¡Seis! ¡En casa!

Es extraordinario lo lejos que hemos llegado.
[QSF] ¿Te imaginas lo que hubiéramos pensado de eso en 1991?