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El proyecto Kuiper de Amazon sugiere un acuerdo de lanzamiento masivo de satélites

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Project Kuiper, el rival previsto de Amazon para Starlink de SpaceX para banda ancha satelital de órbita terrestre baja, anunció el martes un trío de contratos de lanzamiento que su comunicado de prensa llama «la mayor adquisición comercial de vehículos de lanzamiento en la historia».

Estos acuerdos involucran tres grandes cohetes que aún no han volado: Ariane 6 de Arianespace, Vulcan Centaur de United Launch Alliance y New Glenn de Blue Origin.

El fundador de Amazon, Jeff Bezos, posee y financia la última empresa, que también proporciona los motores de primera etapa en Vulcan de ULA, un reemplazo para su casi retirado Atlas V, que se lanza con motores fabricados en Rusia y que Kuiper reservó previamente para sus primeros nueve. lanzamientos

El anuncio de Amazon no cita un valor ni un cronograma, pero dice que los lanzamientos cubiertos (38 en Vulcan Centaur, 18 en Ariane 6 y 12 en New Glenn, más 15 adicionales posibles) transportarán la mayoría de la constelación de 3236 satélites de Kuiper.

La autorización de la Comisión Federal de Comunicaciones del 30 de julio de 2020 requiere que Kuiper tenga el 50% de la constelación operativa para el 30 de julio de 2026, y el resto vence tres años después. Eso sugiere una agenda apretada en las plataformas de lanzamiento de ULA y Blue Origin en Cabo Cañaveral, Florida, y en las instalaciones de Arianespace en el complejo de Kourou, Guayana Francesa, de la Agencia Espacial Europea.

Kuiper, el nombre es un reconocimiento al astrónomo Gerard Kuiper, tiene como objetivo proporcionar conectividad de alta velocidad desde satélites en órbitas de aproximadamente 366 a 390 millas de altura. Esas altitudes, como las de Starlink, permiten un servicio mucho más rápido. Amazon dijo en 2020 que Kuiper puede ofrecer velocidades de descarga de 400Mbps, sin la severa latencia de los satélites geoestacionarios casi 22,000 millas más arriba.

Amazon no ha discutido los costos del servicio Kuiper, las velocidades de carga o los posibles límites de datos.

Starlink ahora tiene más de 2,000 satélites trabajando en el espacio, según el conteo realizado por el astrónomo Jonathan McDowel. La firma británica OneWeb (un tercer servicio de órbita terrestre baja que no venderá directamente a los clientes) tenía casi dos tercios de su constelación de 648 satélites en órbita antes de romper los lazos con Roscomos de Rusia, su proveedor de lanzamiento hasta la fecha, después de la invasión de Rusia. de Ucrania Kuiper, sin embargo, no tiene ninguno.

Kuiper tiene como objetivo lanzar dos prototipos de satélites para fines de este año en el cohete RS-1 de la startup ABL Space Systems. Pero ese vehículo liviano aún no se ha lanzado, y un accidente de prueba en enero retrasó su debut tres meses.

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Ariane 6, Vulcan Centaur y New Glenn han sufrido importantes retrasos. Se esperaba que los dos últimos, ambos propulsados ​​por el motor BE-4 de Blue Origin, volaran en 2019 y 2020.

En la conferencia Satellite 2022 en Washington, DC, el mes pasado, Jarrett Jones, vicepresidente senior de New Glenn de Blue Origin, dijo en un panel de discusión que la compañía ahora está apuntando al lanzamiento en 2023 de ese vehículo parcialmente reutilizable. “Obviamente, la pista se está cerrando en 2022”, dijo sobre predicciones anteriores.

El CEO de ULA, Tory Bruno, hablando en el mismo panel, expresó la esperanza de que Vulcan aún pudiera volar este año, diciendo que el motor BE-4 ahora está «en excelente forma» y que si Blue Origin envía los dos primeros modelos terminados a mediados de año. ULA podría apegarse a ese cronograma.

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