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Celebrando a las mujeres en STEM: Ida Rhodes

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Marzo ha sido designado como el Mes de la Historia de la Mujer, y este se ha visto ensombrecido por muchas cosas que llaman más urgentemente nuestra atención: la guerra en Ucrania. Pero en esta neblina de noticias de una supuesta batalla contra los nazis que, en cambio, intenta arrebatar violentamente el control de una nación libre a un líder judío, hay un recordatorio de una vida que reunió mucho de esto.

Ida Rhodes era una matemática judía ucraniana en un momento en que esas cosas eran una combinación extremadamente improbable. Rhodes nació como Hadassah Itzkowitz en un shtetl a 50 millas de Kyiv, no un lugar de oportunidades sino para una condesa rusa que brindaba oportunidades educativas a algunos de los niños. La condesa era una naturalista aficionada y se interesó especialmente por Rodas. La invitaba como invitada, le daba comidas kosher y la llevaba a hacer viajes por el campo en los que le transmitía sus conocimientos sobre plantas y animales.

Este entorno de apoyo para el intelecto de Rhodes no fue suficiente para contrarrestar los pogromos que sufrieron los judíos y Rhodes y sus padres se mudaron a los Estados Unidos cuando tenía 13 años. Allí se convirtió en Ida.

Un estudiante estrella de las matemáticas

Rhodes se matriculó en Cornell en 1919 para estudiar matemáticas y tuvo allí una carrera estelar. Fue elegida para Phi Beta Kappa en 1922 y Phi Kappa Phi en 1923, y recibió su BA en febrero de 1923 y su MA en septiembre del mismo año.

Después de obtener sus títulos, Rhodes no tuvo oportunidades inmediatas de ponerlos en práctica. Trabajó como enfermera durante al menos parte de este tiempo. Hay poca información sobre el resto de este período de su vida. Varía desde algunos detalles sobre un matrimonio breve, posiblemente trabajando como profesora de matemáticas en la escuela secundaria, trabajando en el control de mercancías en Macy’s y poniendo algunas de sus habilidades matemáticas para trabajar como contadora. Uno definitivo fue que hizo un año de estudio adicional de matemáticas en la Universidad de Columbia de 1930 a 1931.

La vida de Rhodes se enfocó más en 1940 cuando se unió al Proyecto de Tablas Matemáticas (MTP), un proyecto de la WPA bajo el New Deal que finalmente pasó a depender de la Oficina Nacional de Normas (NBS). Rhodes se convirtió en el supervisor y planificador del Handbook of Mathematical Functions, número 55, un libro esencial de tablas que cumplió un propósito esencial antes de los días de la programación de computadoras.

En el MTP, trabajó con Gertrude Blanch, una matemática pionera por su cuenta y una especie de mentora de Rhodes, además de su amiga. En el libro Cuando las computadoras eran humanasuna cita de Blanch ilustra la personalidad de Rhodes y el enfoque de su trabajo: «Tenía una manera de transmitir un punto de una manera que nadie más podía, todo con sentido del humor».

Un pionero en informática

El trabajo de Rhodes sobre tablas hizo una transición perfecta cuando en 1947 fue enviada a la propia NBS para aprender sobre el desarrollo de las computadoras. Aunque Rhodes estaba convencida de que su viaje fue un desastre y se avergonzó a sí misma, la oficina quedó impresionada por ella y la llamó para que volviera a trabajar en el desarrollo de computadoras electrónicas. En 1949, el Departamento de Comercio le otorgó una Medalla de Oro por Servicio Excepcional por «liderazgo pionero significativo y contribuciones sobresalientes al progreso científico de la nación en el diseño funcional y la aplicación de equipos electrónicos de computación digital».

Rhodes co-diseñó el lenguaje de programación C-10 para UNIVAC I y las primeras computadoras para la Administración del Seguro Social. Fue nuevamente galardonada por el Departamento de Comercio en 1976 con un Certificado de Reconocimiento en el 25 Aniversario de UNIVAC I.

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Aunque su carrera terminó oficialmente con su retiro de NBS en 1964, Rhodes continuó actuando como consultora en la División de Matemáticas Aplicadas hasta 1971. También viajó por el mundo, dio conferencias y mantuvo correspondencia con una gran cantidad de personas, incluido un buen amigo, Israel. Primera ministra Golda Meir. Rhodes también enseñó codificación, incluida la celebración de clases especiales para sordos, mudos y ciegos.

Uno de los impactos más duraderos que tuvo Rhodes fue descifrar y codificar el calendario hebreo, cuyos cambios constantes molestaban a los judíos todos los años cuando necesitaban cálculos complicados solo para saber cuándo celebrar las fiestas. Rhodes desarrolló un algoritmo que se usa hasta el día de hoy en los programas de calendario hebreo.

En cuanto a las celebraciones, la propia Rhodes, como muchas mujeres en STEM, merece más en su honor. Falleció en 1986 y, aunque no ha sido completamente olvidada, los detalles de su vida y carrera merecen una mayor exploración y reconocimiento.

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