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La NASA está financiando la estación espacial Orbital Reef de Blue Origin

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La NASA otorgó esta semana a tres empresas estadounidenses un total de 415,6 millones de dólares para desarrollar destinos comerciales cósmicos.

Junto con Nanoracks LLC y Northrop Grumman Systems Corporation, Blue Origin de Jeff Bezos obtuvo 130 millones de dólares para su «estación espacial de uso mixto» Orbital Reef, que se espera se lance a la órbita terrestre baja a finales de esta década.

Anunciada en octubre, la visión de Orbital Reef es proporcionar una «dirección en órbita» para cualquier persona, desde la NASA y los socios de la ISS hasta los gobiernos y agencias que necesitan acceso al espacio, según Blue Origin.

La estación escalable residirá a unas 310 millas sobre la Tierra, funcionando como un centro para la investigación, el comercio, el turismo y la logística, así como una especie de aeropuerto para que las naves espaciales vayan y vengan. Los compañeros de equipo de Orbital Reef incluyen a Boeing, Redwire Space, Genesis Engineering y la Universidad Estatal de Arizona.

La financiación proviene del programa de desarrollo comercial LEO de la NASA, que tiene como objetivo la transición de la Estación Espacial Internacional, que se espera que se retire para 2030.

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El destino comercial de órbita terrestre baja Starlab de Nanoracks, en colaboración con Voyager Space y Lockheed Martin, está previsto para su lanzamiento en 2027 como una estación espacial comercial con tripulación continua dedicada a la investigación avanzada. Mientras tanto, el diseño de Northrop Grumman se basa en décadas de experiencia en el apoyo a los programas comerciales, de defensa y de la NASA. Su diseño aprovecha elementos probados en vuelo para proporcionar un módulo base para capacidades extendidas y expansión futura.

Para mantener una presencia LEO, la NASA requiere alojamiento y capacitación continuos para al menos dos miembros de la tripulación, así como la capacidad de apoyar un laboratorio orbital nacional y realizar unas 200 investigaciones anuales. Al hacer la transición a un modelo de estación espacial más abierta, la agencia cree que puede ahorrar en el costo de vida y trabajar en la órbita terrestre baja, mientras concentra más energía en explorar la Luna y Marte a través de las próximas misiones de Artemisa.

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